Tommy Sylvestre et le grand Robert Mensah
Mémoires

Le Togo à la CAN 1972. Chronique d’une première et historique qualification

La phase finale de la CAN 1972, le Togo en avait rêvé et avait fait l’essentiel pour gagner le droit d’y participer. Arrivé du Nigéria en début de l’année 1970 pour sa première expérience avec une sélection nationale, le technicien allemand Gottlieb Göller est présenté quelques semaines plus tard au chef de l’Etat togolais, le Général Gnassingbé Eyadema, connu à l’époque sous le nom de : Etienne Eyadema. La délégation était conduite par le président de la FTF, Seyi Mèmène, à l’époque capitaine dans les Forces Armées Togolaises (FAT). Au menu des discussions, la prise en charge de la sélection togolaise qu’on appelait à l’époque, Onze National. La mission de l’Allemand était de qualifier le Togo pour la phase finale de la CAN 1972…

Avec la CAN 1972, la méthode Gottlieb Göller porte ses premiers fruits

Gottlieb Göll
Gottlieb Göller, au milieu, bras levé, était l’entraîneur intérimaire, saison 1969-1970, de Rot-Weiss Oberhausen, club régional Allemand qui joua la montée en Bundesliga.

Pour commencer, Gottlieb Göller, demanda pour diriger la sélection nationale, une ligne budgétaire qu’il voulait gérer en personne. Il exigea ensuite une gestion autonome de la sélection et une indépendance totale de choix en ce qui concerne les membres de son staff technique, le groupe des  joueurs, l’équipe médicale et la logistique. Enfin, il réclama la charge de la planification des activités ainsi que l’élaboration et la gestion de l’agenda de travail de la sélection.

La première doléance du sélectionneur n’avait pas été prise en compte par le Président de la FTF, le Capitaine Seyi Mèmène. Le motif en est que le Capitaine Seyi Mèmène, président de la FTF l’en avait dissuadé en lui affirmant que : « on ne parle même pas de budget pour l’Education ni pour la Santé. Et comment voudriez-vous qu’une ligne budgétaire soit affectée à la sélection ? Le Patron même se charge de tout ». C’est ainsi que Gottlieb Göller nous l’avait expliqué un jour, précisant que « le président de la Fédération lui avait soufflé de ne pas en parler au président de la République, au risque de le contrarier ».

C’est ainsi que, le technicien allemand, dès ses premières séances de travail avec les joueurs convoqués, fut invité personnellement par le Président de la République, Etienne Eyadema, au Camp du Régiment d’Infanterie Togolais où le Chef de l’État avait son domicile. Le Président Étienne Eyadema voulait voir jouer la sélection togolaise en formation. Tout était fait pour mettre les joueurs à l’aise. Et pour la première fois « tout joueur sélectionné avait droit à un salaire mensuel » nous avait raconté feu da Sylveira Adjé, défenseur central de l’Etoile Filante de Lomé .

Dahomey (Bénin) éliminé, le plus difficile restait à faire face au Ghana

Edmond Apity, célèbre sous le nom de Dr Kaolo, buteur face au Dahomey, il fut muselé lors des deux chocs contre la Ghana. Mais il éclaboussa de son talent, la phase finale de la CAN 1972 à Yaoundé
Edmond Apity, célèbre sous le nom de Dr Kaolo, buteur face au Dahomey, il fut muselé lors des deux chocs contre la Ghana. Mais il éclaboussa de son talent, la phase finale de la CAN 1972 à Yaoundé

Il revenait alors juste au sélectionneur de regrouper le meilleur groupe de joueurs, et de faire bien son travail. Première grande épreuve, le premier tour de la CAN 1972 avec pour adversaire, le Dahomey. Le match aller à Lomé le 8 novembre 1970, joué devant les deux chefs d’État togolais Etienne Eyadema et dahoméen Hubert Maga, s’était soldé par une victoire courte (2-1) du Onze National. Kaolo, en première mi-temps, et Amétépé, en seconde partie, furent les auteurs des buts togolais.

Le retour deux semaines plus tard à Cotonou contre l’Écureuil (nom de la sélection du Dahomey, actuel Bénin) offrit un spectacle de résistance de part et d’autre (0-0). Malgré les intimidations exercées contre le gardien de but togolais, Tommy Sylvestre, aucun ballon ne passa hors de sa portée. La qualification pour le tour suivant était acquise.

Le plus difficile restait cependant à faire face au Black Star du Ghana déjà champion d’Afrique deux fois : en 1963, 1965, et finaliste malheureux de la dernière édition devant le Soudan. Ce n’était surtout pas le « petit » Togo qui empêcherait le Ghana de disputer sa 5e phase finale consécutive de CAN. Encore que la manche retour, était prévue sur le sol ghanéen. Les chances togolaises paraissaient donc très minces ! Trop minces pour tenir la dragée haute à Robert Mensah et compagnie. Parmi celle-ci, un certain Ibrahim Sunday, meilleur joueur africain en titre.

Tout un peuple et la sélection nationale

Tommy Sylvestre et le grand Robert Mensah à la fin du match Togo vs Ghana de la CAN 1972
Le choc Togo vs Ghana pour la CAN 1972 fut face à face entre deux talentueux gardiens de but. D’un côté, Robert Mensah, le meilleur du continent, et de l’autre, le jeune Tommy Sylvestre dont l’étoile montait au firmament.

Le 6 juin 1971, ce fut tout un peuple soudé derrière son Onze National et des milliers de supporters venus du Ghana, qui prirent d’assaut les gradins et tribunes du Stade Omnisports Eyadema (Stade Municipal) de Lomé. Plus qu’un match entre 22 acteurs, ce fut plutôt à un face à face entre deux talentueux gardiens de but que les spectateurs eurent à assister. D’un côté, Robert Mensah, le meilleur du continent, et de l’autre, Tommy Sylvestre dont l’étoile montait au firmament.

Autant, Kaolo, malgré sa volonté, n’avait pas pu battre le portier ghanéen de Asante Kotoko, autant, Sunday, malgré la multitude de ses qualités offensives, ne put avoir raison du dernier rempart togolais de l’Etoile Filante de Lomé. Chose remarquable à la fin du match, le géant Robert Mensah s’était dirigé vers Tommy Sylvestre pour lui exprimer toute son admiration. « Quand il m’avait serré la main, j’avais cru serrer du fer. Cet homme était immense. C’était un géant, un baobab, vu ma taille par rapport à la sienne ». Ces mots de Tommy, ce fut son oraison funèbre, lorsque, le gardien ghanéen perdit la vie plus tard, poignardé par un truand dans une bagarre dans un bar…

Une qualification historique pour la CAN 1972

Quelques mois avant son assassinat, Robert Mensah s’était de nouveau retrouvé face à Tommy Sylvestre. On était le 20 juin 1971, à Accra Stadium,  jour du match retour qualificatif pour la CAN Cameroun 1972.

A quelques heures du début de la rencontre, la pelouse d’Accra Stadium, était inondée d’eau. Par pour cause de pluie. La crainte de l’adversaire oblige, les Ghanéens ouvrirent tous les robinets du stade ! Le malin technicien allemand, ayant compris le manège, « commanda très vite de nouveaux crampons pour nos chaussures. Il disait qu’ils s’adapteraient à la pelouse si elle se trouvait bien mouillée ». Cette déclaration de Tommy Sylvestre précédée de celle de feu da Sylveira Adjévi, soutenait également que, « ayant vu les joueurs togolais porter les mêmes crampons qu’eux à l’entrée des vestiaires, les Ghanéens donnaient l’impression d’être déjà menés au score ».

un but d’anthologie signé Ayitégan et le Togo mène à Accra

La rencontre en elle-même fut difficile pour les deux équipes. Et en même temps que Kaolo était muselé, Sunday avait lui aussi de la peine à s’extirper de la vigilance de Fiaty. Chacune des actions, était bien pensée et bien calculée. Avec une interdiction formelle de perdre des ballons au milieu de terrain. 0-0 à la mi-temps, et 0-0 après 60 minutes de jeu, les supporters ghanéens n’en croyaient pas leurs yeux. Ils n’en revenaient pas de voir cette « Équipe du Togo sans référence internationale probante » résister à leur équipe, et même la menacer, par moment.

Le pire se trouvait pourtant devant, avec ce dégagement de Tommy qui trouva Kaolo, dont le centre croise sur son chemin Ayitégan. La frappe à bout portant de ce dernier était imparable. Le ciel, à 20 minutes de la fin de ce duel, venait de tomber sur la tête de tout le Ghana. Il fallait, à partir de là, ne rien lâcher du côté togolais. Surtout au niveau de la base défensive, où les attaquants ghanéens enchaînaient des percées foudroyantes.

Tommy Sylvestre arrête un penalty de Sunday et le Black Star est éliminé

Black Star du Ghana éliminé de la CAN 1972
Black Star du Ghana, double champion d’Afrique des Nations, est éliminé de la phase finale de la CAN 1972. Le Togo y fait une entrée fracassante.

On s’acheminait vers la fin lorsque sur une tentative de dégagement de Da Sylveira Adjévi, l’arbitre de ses yeux de phénix trouva une main. Le défenseur togolais, se trouvant dans la surface de réparation, le coup de pied de réparation (penalty) était accordé au Black Star. C’est alors que, les joueurs togolais, Adjévi y compris, avaient commencé par protester. « Je me suis dirigé vers mon défenseur, Adjévi, pour lui dire que, moi-même je l’ai vu manier le ballon…Tu devrais te taire et laisser jouer ta faute de main, non ? ». Par cette intervention du gardien de but du Togo, Tommy Sylvestre, tous les autres joueurs s’étaient repliés, le laissant seul devant la difficile et fatidique épreuve.

Face donc à Tommy Sylvestre, se tenait altier, Ibrahim Sunday qui avait le ballon de l’égalisation et d’une probable prolongation. « J’étais allé tenir les filets et prier. Je tenais à cet instant dans mes pauvres mains le destin de toute une équipe, de tout un peuple…J’ai regardé le ciel et j’ai dit, Père, que ta volonté soit faite ! ».

Le justicier, lui, avait déjà placé le ballon sur le point de réparation (penalty). Il s’impatientait, Ibrahim Sunday. Et le moment venu, il fit un premier pas. Puis deux… Et puis quoi encore ? « Il a fait semblant de glisser. J’ai alors fait semblant de suivre, et j’ai ouvert grandement un côté, attendait de jaillir sur le côté ouvert s’il advenait qu’il tire par là ». L’exécution de l’opération telle que prévue par le portier togolais, fut ainsi faite. Et dans un élan félin, il repoussa le penalty du meilleur joueur de l’Afrique. Et met fin aux rêves et à la suprématie du Ghana sur le continent.

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